彩虹曾經只有三種顏色?

在過去的歷史,某些自然的現象尚未借科學解釋時,往往用浪漫的故事說明,例如彩虹在眾多文化的神話和宗教中佔據重要的地位,但沒人知道它們實際上是甚麼東西。​

在中世紀別有一套色彩的分辦方法,和現在的理解迥異。

Folio 2 (Genesis), Augsburger Wunderzeichenbuch, 1550

比起顏色的色彩,中世紀的人更重視明度,即是顏色是否清亮,充滿光明和生機。他們並不熱衷分辦色彩,一個詞語足已說明多種顏色,導致顏色的詞彙不如今天的繁多。

橙色(Orange)甚至不存在於早期的英文裡,沒有專門的用語稱呼。在古英語中,有「黃紅」(Geoluhread)一詞形容橙色,好像狐狸的毛皮被說成「黃色和紅色之間」的顏色。

顏色的定義沒有絕對,彩虹的顏色數量一直隨地方和時間的不同改變。在現存中世紀的作品中,彩虹一般只有三種至五種顏色。

“De proprietatibus rerum”, Bartholomaeus Anglicus, late 14th century

幾千年來,掛在天穹中的彩虹大概沒有改變,大家按當時的認識理解彩虹的顏色。

現代彩虹的「七色」則是來自牛頓的光學論證,不過「七」也只是取個好意頭,「七」是神聖的數字,《聖經》裡上帝花了七天創造世界、佛教則有七種寶物,許多宗教中都相信「七」寓意好事,象徵幸福和圓滿的意思。

後來,牛頓把橙色和靛藍色加入,最終成為「七色彩虹」。橙色和靛藍色不再是想像的色彩,而是公認可識別的顏色。

Physica Sacra, Johann Jacob Scheuchzer. 1731

那麼彩虹到底有多少種顏色?實際上彩虹中的顏色比宇宙中的星星或身體內的原子還要多,只是遠遠超出了人類眼睛的感知範圍,無法分辦上所有的顏色。

時至今日,某些地區仍然省略了靛藍色,因為部分人辨別藍色的能力較差,所以在他們的認知中,彩虹仍然是四色至六色。

你又認為彩虹有多少顏色呢?

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